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Monthly Archive | CLIMAS

Monthly Archive

2015-2016 El Niño Tracker - Feb 2016

Monday, February 22, 2016

Originally published in the Feb 2016 CLIMAS Southwest Climate Outlook

El Niño conditions continued for a 12th straight month, but we have passed the peak intensity of one of the strongest El Niño events on record. This does not mean that El Niño is over, though. Despite the recent warm and dry conditions in the Southwest, we are likely to see more weather events associated with El Niño conditions through spring 2016. In monitoring and forecast discussions, we continue to see persistent sea surface temperature (SST) anomalies (Figs. 1–2) and enhanced convective activity in the central and eastern Pacific, and most models forecast that this El Niño event will continue through spring or early summer. Precipitation and temperature outlooks mirror this forecast, calling for increased probabilities of precipitation across most of the southern U.S.

On Feb. 10, the Japan Meteorological Agency identified ongoing El Niño conditions as having passed their “mature” stage in the equatorial Pacific and predicted that this remarkably strong event would gradually weaken to neutral conditions by summer.  On Feb. 11, the NOAA-Climate Prediction Center (CPC) extended its El Niño advisory and identified the current atmospheric and oceanic anomalies as reflecting a strong El Niño that will persist through most of the spring before transitioning to ENSO-neutral conditions in late spring or early summer, with increasing chances of La Niña conditions by early fall. On Feb. 16, the Australian Bureau of Meteorology maintained its tracker at official El Niño status, but noted that deceasing temperature anomalies and building trade winds are indicators of this event’s gradual decline. On Feb. 18, the International Research Institute for Climate and Society (IRI) and CPC forecasts indicated a gradual weakening of El Niño from late spring into summer (Fig. 3), and reiterated that this El Niño would likely gradually decline, with lingering effects and impacts through spring 2016. The North American multi-model ensemble currently shows a strong event extending into early spring with gradual weakening to neutral conditions by late spring or early summer (Fig. 4).

In the Southwest, seasonal forecasts and past events suggested we should see well above-average cumulative precipitation totals throughout our cool season (Oct–Mar). However, the past 30–40 days of mostly warm and dry conditions, including numerous record-setting high temperatures combined with the melting of our previously abundant mountain snowpack, makes it hard not to feel like this El Niño is a “bust.” Is this a fair assessment, or does this simply reflect the difficulty of interpreting climate events (e.g., El Niño conditions) on a weather timeline? In previous discussions, we’ve highlighted the fact that we should expect periods of inactivity between storms, but we were hopeful those inactive periods would be on the order of days to a week, not weeks to a month. Even so, the default state for the desert Southwest is dry, so even a strong El Niño event can only alter that system so much, and past events do show periods of extended inactivity. Precipitation during the 1997–1998 El Niño event (strongest on record) was well below average in January 1998 (Fig. 5), with an extended run of dry days before it roared back to life from February through April 1998 (Fig. 6). If we look at cumulative cool-season precipitation during our current El Niño event (October 2015 – January 2016), our precipitation totals are at or above average (Fig. 7), and January 2016 was less dry than it may have seemed thanks to an active first week of the month (Fig. 8).

Even though the 2015–2016 El Niño event peaked in December 2015, the impacts in the Southwest lag behind this spike in intensity, which means we look to late winter and early spring as the most likely times for increased storm activity associated with the El Niño signal. We won’t be able to fully evaluate the 2015–2016 El Niño event until we know how much rain and snow fell over the entire cool season, and given past events, our best bets for seeing above-average precipitation will be in February and March. In the short term, we are left waiting for the jet stream to shift to a favorable pattern that funnels moisture into the Southwest, rather than directing it around us. 

Southwest Climate Outlook - February 2016

Thursday, February 18, 2016

Originally Published in the Feb 2016, CLIMAS Southwest Climate Outlook

Precipitation: Over the past 30 days, precipitation totals were mostly below average for most of Arizona and much of New Mexico (Fig. 1). Since early January, we have seen persistent warm and dry conditions, linked in part to a ridge of high pressure. Similarly, over the last 90 days, precipitation has been average to below average across much of the Southwest (Fig. 2). However, if we shift our focus to the water year (since Oct. 1), we see precipitation totals much closer to average, and even above average across much of New Mexico (see El Niño Tracker, for more details).

Temperature: Temperatures in January were near average for most of Arizona and New Mexico, but much warmer in February, with much of the region recording above-average temperatures (Fig. 3). The same high-pressure ridge that limited our opportunity for incursions of moisture has facilitated these above-average temperatures, including record-warm days across the region in early February.

Snowpack and Water Supply: Warmer temperatures and below-average precipitation have reduced our previously impressive snow water equivalent (SWE) values back to near average (90–110 percent of normal) across much of the Southwest, with values dipping as low as 50–75 percent of normal across portions of southern Arizona and New Mexico (Fig. 4). This warm-up and dry-out is likely to taper at some point this season, but it remains to be seen how much additional winter precipitation will fall. Given past strong El Niño events, it is reasonable to expect at least some additional precipitation from now into spring. 

Drought: Long-term drought conditions persist across much of central and eastern Arizona and the western edge of central New Mexico (Fig. 5). We saw a few runs of average to above-average precipitation, which helped mitigate some of the short-term drought conditions, but multi-year droughts, such as those we experienced during much of the 21st century, will require more sustained above-average precipitation over multi-year periods to fully recover.

El Niño Tracker: We are in the middle of a strong El Niño event, forecast to remain in place through spring 2016. Outside of El Niño’s influence, winter conditions for the Southwest are relatively dry, but the extended hiatus in winter storm activity over the last month is longer than expected. The forecast models for the remainder of February look warm and dry, but this pattern should break eventually, resulting in more winter precipitation events and likely a higher than average cumulative precipitation total by the end of our cool season (see El Niño Tracker).

Precipitation & Temperature Forecast: The February 18 NOAA-Climate Prediction Center three-month seasonal outlook continues to predict above-average precipitation for most of the Southwest this winter, centered on Arizona, New Mexico, and West Texas (Fig. 6, top). Temperature forecasts are split, with elevated chances for above-average temperatures along the West Coast and the Pacific Northwest and increased chances for below-average temperatures centered over Texas and into New Mexico (Fig. 6, bottom).

Also in this issue:

¿Cómo se determina la fuerza de El Niño?

Tuesday, February 2, 2016

Existen varios índices o indicadores para seguir el desarrollo de ENSO (La Circulación del Sur El Niño) a través del Océano Pacifico y para determinar si los patrones atmosféricos reflejan las condiciones típicas de El Niño, La Niña, o condiciones neutrales. Algunos índices solo toman en cuenta la atmósfera, por ejemplo el índice “Southern Oscillation Index.”  Otros solo examinan el océano (por ejemplo “Niño 3.4 index,”) y algunos examinan la combinación de ambos (por ejemplo el “Multivariate ENSO Index.”)  Todos los índices tienen diferentes fortalezas y debilidades, pero los índices que se basan en el océano tienden a reflejar la evolución lenta de ENSO, los patrones de los cambios en la temperatura superficial del océano, los cuales pueden tener gran efecto en los patrones del tiempo globales por muchos meses y estaciones.

El Centro de Predicción Climático del NOAO usa el Índice Oceánico El Niño (ONI) – la media actual de las anomalías de 3 meses de la temperatura superficial del mar en una parte clave del mar ecuatorial Pacifico desde al oeste de la línea de fecha internacional hacia 120 longitud oeste.

Seguimiento de las temperaturas del mar de esta región es buena indicación si la convección (impulsada por aguas cálidas) se está cambiando y se puede cambiar atípicamente más lejos hacia el oriente a través el ecuador durante las condiciones de El Niño, o lejos hacia el oeste durante los eventos de La Niña.  Los valores numéricos de ONI van desde -2.5 lo cual indicaría un evento fuerte de La Niña, hasta 2.5, lo cual indicaría un evento fuerte de El Niño.  El NOAA-CPC hace distinción entre la aparición de las condiciones de El Niño o La Niña – valores numéricos de ONI de +.5 (El Niño) o de -.5 como límite en la escala mensual además de otras indicaciones atmosféricas como cambios en los vientos y patrones de lluvia comparado con un evento bien desarrollado que puede tardar por muchos meses o estaciones.  Un evento requiere que los valores numéricos de ONI sean más que los límites de +0.5 o -0.5 por lo menos cinco meses consecutivos.  (Más detalles en

Como es que La Oscilación del Sur “El Niño” (ENSO) afecta los patrones del tiempo de la región suroeste?

Monday, February 1, 2016

Los eventos El Niño y La Niña se desarrollan generalmente entre Abril y Junio, por lo cual quiere decir que la región suroeste de los Estados Unidos siente los efectos más prominentes de los cambios de la circulación de ENSO durante el invierno y hasta los principios de la primavera. La influencia de ENSO en el tiempo de la región suroeste se correlaciona con su capacidad de cambiar la posición de la corriente en chorro – los vientos en altura que dirigen los sistemas de tormentas y dictan la posición de las áreas de alta y baja presión. Durante los eventos “El Niño,” la corriente en chorro sobre el Océano Pacifico se desarrolla menos ondulada y se separa en una corriente subtropical cerca del ecuador y una corriente polar más débil.  Esto puede resultar en mayor número de tormentas y precipitaciones superiores a la media en la región suroeste durante el invierno y hasta los principios de la primavera.  Los eventos “La Niña,” frecuentemente traen condiciones invernales más secas que el promedio en la región del suroeste, cuando la corriente en chorro se curva y se cambia hacia el norte, desviando las tormentas y precipitación fuera de la región.  Un evento El Niño no garantiza un invierno con alta precipitación, igual como un evento La Niña no consecuentemente causa condiciones secas, pero estos son los patrones más asociados con estos eventos. 

El impacto de ENSO sobre el tiempo durante el verano no es tan claro, pero los eventos El Niño pueden retrasar la temporada del monzón en Arizona y Nuevo México al debilitar y reposicionar la alta presión subtropical que guía la humedad hacia la región suroeste.  Los eventos El Niño también influyen el desarrollo y la fuerza de tormentas tropicales del Océano Pacifico del este, y la humedad asociada con estas tormentas tiene la potencial de causar más lluvia que la precipitación media en la región, típicamente a fines del verano o en el otoño.

Las anomalías de precipitación influidas por ENSO varían geográficamente, y las regiones de Arizona y Nuevo México tienden a tener más notable precipitación positiva durante los eventos El Niño comparadas con las regiones del norte.  Durante un evento La Niña, el patrón general es el opuesto, con la precipitación reducida en la región del suroeste.

Figura: Los eventos El Niño y La Niña causan que el pasaje de las corrientes en chorro se muevan sobre los Estados Unidos en diferentes lugares, frecuentemente causando inviernos húmedos durante los eventos El Niño e inviernos secos durante los eventos La Niña en el suroeste.  Imagen modificada de la Administración Oceánica y Atmosférica Nacional (NOAA).